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Porque Dejar los Popotes no Sirve de Nada

Las ciudades y las naciones están estudiando la prohibición de pajitas de plástico y agitadores con la esperanza de abordar el problema mundial de la contaminación por plástico. El problema es tan grande, sin embargo, los científicos dicen que eso no es suficiente.

Los científicos australianos Denise Hardesty y Chris Wilcox estiman, usando basura recogida en las costas de Estados Unidos durante las limpiezas de más de cinco años, que hay casi 7,5 millones de pajitas de plástico en las costas de Estados Unidos. Calculan que significa que entre 437 y 8.300 millones de pajitas de plástico se encuentran en las costas del mundo entero.

Pero esa gran cantidad de repente parece pequeña cuando miras toda la basura plástica flotando alrededor de los océanos. Jenna Jambeck, profesora de ingeniería ambiental de la Universidad de Georgia, calcula que casi 9 millones de toneladas terminan en los océanos y costas del mundo cada año, a partir de 2010, según su estudio de 2015 en la revista Science.

Eso es solo en y cerca de los océanos. Cada año se producen más de 35 millones de toneladas de contaminación plástica alrededor de la Tierra y aproximadamente una cuarta parte de eso termina alrededor del agua.

“Por cada libra de atún que sacamos del océano, estamos colocando dos libras de plástico en el océano”, dice la científica Sherry Lippiatt, coordinadora regional de California para el programa de desechos marinos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica.

Las aves marinas pueden ingerir hasta un 8 por ciento de su peso corporal en plástico, que para los humanos “es equivalente a que una mujer promedio tenga el peso de dos bebés en el estómago”, dice Hardesty, de la Organización de Investigación Científica e Industrial de la Commonwealth de Australia.

Los organizadores del Día de la Tierra, que es domingo, han proclamado que acabar con la contaminación de los plásticos el tema de este año. Y siguiendo los pasos de varias ciudades de EE. UU. Como Seattle y Miami Beach, la primera ministra británica Theresa May invitó en abril a las naciones de la Commonwealth británica a prohibir el uso de pajitas de plástico, agitadores de café e hisopos de plástico con algodón.

Pero una prohibición puede ser un poco de un hombre de paja en las discusiones sobre la contaminación de los plásticos. Las pajitas representan aproximadamente el 4 por ciento de la basura plástica por pieza, pero mucho menos por peso.

Las pajillas, en promedio, pesan muy poco, alrededor de un sexagésimo séptimo de onza o .42 gramos, que todos esos miles de millones de pajuelas suman solo unas 2.000 toneladas de los casi 9 millones de toneladas de desechos plásticos que anualmente llegan a las aguas.

“Las prohibiciones pueden desempeñar un papel”, dice la oceanógrafa Kara Lavendar Law, coautora de Jambeck del estudio de ciencias 2015. “No vamos a resolver el problema prohibiendo pajas”.

Los científicos dicen que a menos que seas discapacitado o un niño pequeño, las pajitas de plástico son generalmente innecesarias y se inicia una prohibición y un buen símbolo.

Estos artículos que las personas usan durante unos minutos, pero “se mantienen durante toda la vida y por más tiempo”, dice Lippiatt.

Marcus Eriksen, un científico ambiental que cofundó el grupo de defensa 5 Gyres, dice que trabajar en prohibiciones de pajuelas y bolsas de plástico traerá un cambio notable. Él llama a las bolsas de plástico, tazas y popotes que se descomponen en pedazos más pequeños pero aún dañinos, el “smog de microplásticos”.

“Nuestras ciudades son chimeneas horizontales que bombean esta contaminación al mar”, dice Eriksen. “Uno de los objetivos de las organizaciones de defensa es hacer que ese tabú de cultura de uso único, de la misma manera que fumar en público sea tabú”.

Steve Russell, vicepresidente de plásticos del American Chemistry Council, dijo que las personas pueden reducir el desperdicio al no tomar pajitas, pero “en muchos casos estos plásticos proporcionan condiciones sanitarias para alimentos, bebidas y cuidado personal”.

La clave para resolver la basura marina, dice Russell, es “invertir en sistemas para capturar desechos de origen terrestre e invertir en infraestructura para convertir plásticos usados ​​en productos valiosos”.

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